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リンパの免疫機能の主役「白血球」

リンパには、体内に進入してきた人体に有害な病原体をやっつける免疫機能があります。
そのリンパにおける免疫機能の中心的な働きをしているのが白血球です。
白血球といえば、血液の構成成分として知られていますが、リンパ液中にもたくさん存在し、外的から守るために体内をパトロールしています。
けがをした場所に膿ができることがありますが、これは病原体を退治した白血球の死骸
が集まったものが傷の表面に現れたものです。

白血球の種類にはマクロファージ、好中球、リンパ球があり、それぞれ異なる役割を果たしています。

マクロファージは、大型の白血球で、細菌やウィルスなどの病原体や抗原などを飲み込み薄い膜に包まれた化学物質や酵素によって微生物を分解し破壊してしまいます。
マクロファージは血液中には存在せず、肺が空気を受け入れる部分や肝臓が血液と結合する部分などのように器官が外界や血流に触れる最前線に潜んでいます。
ですから、マクロファージはリンパ系における白血球の先頭部隊といえます。

好中球は、白血球の約60%を占め、細胞質に殺菌作用のある酵素の顆粒を含むため顆粒球とも呼ばれています。
好中球は、マクロファージと同様に、病原体や抗原を飲み込み、酵素を含んだ顆粒によって分解・破壊します。
好中球は普段は血液中を巡回していて、マクロファージが病原体を見つけて攻撃開始し、好中球に応援の要請する信号を送ることによって、血液中を飛び出してマクロファージに加勢します。

リンパ球はリンパ系で主要な免疫機能を行う白血球で、マクロファージや好中球に比べて小さく、ウイルスなどの小さな異物に対しては、好中球ではなくリンパ球が中心となって攻撃します。
リンパ球は、大きく分けるとBリンパ球、Tリンパ球、ナチュラルキラー細胞の3つに分類できます。
Bリンパ球は、抗体とよばれる分子を分泌し、抗体が細菌やウィルスなど体に有害な微生物などと結合することで、マクロファージなど貪食細胞がそれを病原体と認識して攻撃したり、免疫細胞と結合することで免疫反応を起こしたりします。
Tリンパ球は、胸腺からリンパ系に入り、免疫監視システムの一部として働きます。
ナチュラルキラー細胞は、ある特定の微生物やがん細胞を殺す働きをしています。

このように、白血球は体を感染から守る重要な働きをしていて、何らかの原因で白血球数が減少すると、免疫機能が衰えて病気になりやすい体になってしまうのです。

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